De l'atome à la radioactivité

La matière est formée de minuscules entités: les atomes. Chaque atome est constitué d'un noyau, autour duquel tournent très rapidement des électrons (chargés négativement). Le noyau est constitué de deux types de particules: les protons (chargés positivement) et les neutrons (neutres).

Les protons et les neutrons sont collés les uns aux autres grâce à une force de cohésion appelée "intéraction nucléaire", qui est généralement suffisante pour les manitenir ensemble. On dit alors du noyau qu'il est stable. Certains noyaux contiennent trop de particules ou renferment trop d'énergie de sorte que la force de cohésion n'est plus suffisante pour maintenir les protons et les neutrons ensemble. Les noyaux sont dits instables. Un noyau instable finit par libérer son trop plein d'énergie en émettant des rayonnements. C'est se phénomène de désintégration que l'on appelle radioactivité.

Au moment de la désintégration, un noyau peut libérer différents types de rayonnements: alpha bêta et gamma.

_la radioactivité alpha se traduit par l'émission d'un petit noyau constitué de deux protons et deux neutrons appelé particule alpha.

_La radio-activité bêta existe sous deux formes : bêta+ et bêta-. Un atome radio-actif bêta- émet un électron et un anti-neutrino électronique. Un atome radio-actif bêta+ émet un anti-électron (ou positon) et un neutrino électronique. En plus de cette émission de particules, la nature des nucléons de ce noyau est modifiée. Ainsi, dans le cas d'une désintégration bêta-, un neutron se change en proton. Dans le cas d'une désintégration bêta+, c'est un proton qui se change en neutron. Le noyau change donc de nature.

_Un atome radio-actif gamma émet un photon ainsi qu'une onde électromagnétique de haute énergie (aussi appelé gamma). L'origine de cette radio-activité est une excitation globale du noyau qui se désexcite en émettant ce photon (donc en perdant de l'énergie). Cette excitation initiale du noyau est souvent due à une première désintégration par radio-activité alpha ou beta et la radio-activité gamma accompagne donc souvent ces deux premières.

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